一般人可以在數秒間完成的吞咽動作,實際上是透過一連串的反射動作與肌肉配合組成,只要一個環節出問題都有可能造成咀嚼吞咽困難的發生。其中不論是生理機能或肌肉的退化,平均每10人就有1人具有咀嚼吞咽困難的癥狀。常見的原因包含:
  
  1.感覺神經及動作神經受損、退化。
  
  2.吞咽動作延遲或動作不足。
  
  3.缺少牙齒。
  
  4.唾液分泌不足、口乾癥。
  
  5.腫瘤壓迫或癌癥病變。
  
  今年83歲的林奶奶自3年前開始,家人發現奶奶變得不愛說話,甚至喝水、吃飯常常發生嗆咳的狀況,家人原以為只是老化影響吞咽能力,只將餐點替換較軟嫩的蔬菜與碎肉。然而1年前奶奶的進食速度與食量都明顯降低,只能勉強以白粥、食泥替代三餐,卻導致奶奶體重明顯下降、體力不支,家人趕緊帶奶奶就醫才了解原來3年前奶奶早已發生咀嚼吞咽困難的狀況。
  
  現在許多年長者也正面臨相同的遭遇,食量減小、抗拒進食,導致患者無法攝取足夠的熱量與營養,長期營養不均衡的情況下,可能又再引發生理機能衰退,出現一連串的惡性循環。
  
  吞咽困難年長者的3大飲食要點:
  
  想讓年長者維持良好食慾,攝取足夠營養,可以把握以下3個飲食要點。
  
  1.少量多餐,營養均衡:
  
  因進食不易,許多咀嚼吞咽不順的年長者可能花費超過兩小時進食,容易產生不耐煩、發脾氣的情況。應少量多餐,確保長輩攝取足夠的熱量與營養。根據衛服部公布國人膳食營養素參考攝取量,中老年男性一日攝取熱量建議為2150卡~2250卡,女性則建議為1700卡~1800卡。
  
  2.刺激食慾增加進食:
  
  可以在進食前,適當使用冰塊來刺激吞咽反射,或使用偏酸的食物來刺激味蕾,增加食慾。
  
  3.改變食物質地:
  
  為了使年長者咀嚼更順利,吞咽不嗆咳,一般可使用增稠劑來調整食物質地,但常見的如太白粉等材料,在溫度變化後可能會出現結塊、出水的情況,使用上仍有嗆咳的風險。建議可使用市面上的商業配方增稠劑,在無色無味,不影響食物原味的情況下,讓食物均勻增稠,也不擔心受到溫度變化的影響。
  
  每位咀嚼吞咽困難的患者對不同食物質地會有不同的反應,所需要的泥狀、黏稠度的食物也都截然不同,商業配方增稠劑也有提供建議使用量,方便使用者調配。建議搭配語言治療師的吞咽評估與治療,可以為患者確認合適的食物質地,更可以提供吞咽方法的訓練,改善吞咽功能。國健署也於2018年提出「臺灣飲食質地制備指引草案」,將五谷根莖類、蔬菜類等6大類食物依質地劃分為7級,如低濃度流動食、均質化糊狀食等標準,提供給民眾做為備餐參考。目前仍在邀請各方意見,但國建署網頁已可查詢到相關草案與流程圖。
  
  如何判斷咀嚼吞咽困難?
  
  民眾普遍對於吞咽困難認知程度低,無法理解家中長輩吞咽困難之處,往往無法及時警覺。因此雀巢營養研究所(Nestlé Nutrition Institute, NNI)與Peter Belafsky博士合作,在2008年發布吞咽困難篩檢工具:EAT-10(Eating Assessment Tool)問卷,是國際通用最簡易有效的居家篩檢方式。透過10個問題,0至4分的評分方式,填答者完成問卷後,就可以輕松從分數評估自身是否有吞咽困難癥狀,若分數達3分以上,就可能有吞咽困難癥狀,建議至醫院進行詳細的檢測評估。